看好蜂窩物聯網(cellular IoT;CIoT)網絡的發展,以色列4G LTE調制解調器芯片廠Altair Semiconductor日前發表基于窄帶CAT-M1與NB1的蜂窩IoT芯片——ALT1250。Altair在今年初被收購后,如今已是Sony旗下子公司。

      相較于Sequans與英特爾(Intel),Altair算是CAT-M1/NB1市場的后起之秀,但該公司有信心能以這款新的ALT1250芯片超越群雄。Altair共同創辦人兼全球銷售與營銷副總裁Eran Eshed指出:“以成本、易于整合與服務布建來看,ALT1250芯片更先進。我們相信這款芯片較市場上現有的CAT-1/NB1芯片至少 一個世代。”

      具體而言,ALT1250是專為Altair的客戶輕松“將芯片轉換為蜂窩IoT模塊”而設計的。Eshed指出,如今的蜂窩IoT模塊中有90%的組件——如RF、基帶、前端組件、功率放大器、濾波器和開關等,均已整合于ALT1250了。例如,模塊供應商不再需要調諧RF調諧器了。Eshed并補充說,目前仍在ALT1250芯片外部的芯片是“小型閃存、一堆頻率以及幾個被動組件。”

      Earlswood Marketing Limited首席顧問Simon Stanley指出:“要讓基于蜂窩IoT的市場起飛,其基本要求在于良好的覆蓋范圍、較低的組件成本,以及具有吸引力的連接費用。”

      當然,ALT1250具有較低組件數、較低功率以及整合GPS接收機的優點,都十分有幫助。但除了Eshed聲稱的優點,Stanley說:“我認為Altair這項發布的重點更在于預期可用的解決方案出現。”他強調,新的芯片將來自目前正追逐此市場的Sequans、Altair與Intel,“這讓IoT解決方案開發商與運營商有信心推出服務以及擴展IoT市場。”

 

 

如同Wi-Fi

      自從Altair在2016年初被Sony收購以后,該團隊持續耐心地開發,以重新定義蜂窩IoT芯片解決方案。“從2G網絡過渡至LTE網絡,我們知道運營商還需要一點時間”,才能實現機器對機器(M2M)通訊,他說。

      透過降低成本、提高安全性以及簡化模塊設計,Altair建立了一個優先級,讓服務運營商能夠輕松擁抱蜂窩IoT。這種更易于整合的CAT-1/NB1解決方案,讓運營商能“把它當成像是Wi-Fi一樣,”他說。“很顯然地,我們還沒有發展到那里,但已經越來越近了。”

 

 

為什么整合GPS?

      如今,Altair是Sony半導體運營的一部份,并順利為其CAT-1/NB1芯片增加新的功能:整合GPS接收器。

Altair認為,整合GPS迅速讓蜂窩IoT芯片更適于設計到各種IoT應用中。這一類的應用范圍從追蹤兒童、寵物與資產到智能電表,并可用于找出任何特定設備的位置所在,Eshed解釋。“無限數量的應用都將從整合GPS中受益。”

      Eshed并補充說,Altair藉由結合基于衛星的GPS數據與基于蜂窩定位信息,“提供了一個一致且連貫的定位引擎。”

      在CAT-1/NB1芯片中整合GPS,Altair落實了Sony的愿景。當Sony宣布以2.12億美元收購Altair的計劃時,該公司在其新聞發布中說:

      “藉由收購Altair,Sony不僅著眼于擴展Altair的現有業務,同時也推動新的感測技術研發。結合Sony現有的感測技術——如全球導航衛星系統(GNSS)與影像傳感器、Altair的高性能、低功耗以及具成本競爭力的調制解調器芯片技術,加上雙方的未來發展,Sony將致力于開發以蜂窩連接的新型感測組件。”

 

 

即將采用FD-SOI技術?

      Sony如今已采用其28-nm全耗盡型絕緣上覆硅(FD-SOI)工藝制造 新的GPS芯片,該芯片并已用于去年秋天于中國推出的華米(Huami)、小米(Xiaomi)旗下品牌智能手表中。

      那么,Altair新款CAT-1/NB1芯片是否也會采用FD-SOI工藝?Eshed否認了這個看法,但并未就Altair的代工或工藝技術細節加以說明。至于Altair是否或何時可能將FD-SOI用于蜂窩IoT解決方案?Eshed仍僅神秘地說:“我們現在可以使用由Sony開發與部署的技術了。”他解釋,Altair能夠設計更廣泛的技術平臺,“讓我們思考如何采用與搭配Sony的技術。”

 

 

安全設計

      除了制造功耗明顯降低的芯片,Eshed說,“我們也為ALT1250的安全設計投入了大量資源。”Eshed雖然不愿透露該芯片內建的所有安全機制,但他解釋,“該芯片符合三層安全要求——設備層、蜂窩連接層和應用層。”

      更具體地說,Altair能夠確保ALT1250組件免于實體或遠程地攻擊。他指出,該蜂窩連接組件可確保安全性,甚至在第三層的應用層也導入安全機制。其目標在于整合安全性設計,而不必增加安全硬件——畢竟對于一些非常低成本的IoT節點來說,增加安全組件可能變得過于昂貴。在理想的情況下,“當你開啟電源,它就會自動將設備連接到蜂窩網絡,而這樣的聯機能力必須具有足夠的安全性。”

 

 

發布時間

      去年秋天,Sequans率先出樣Cat M1/NB1芯片——“Monarch”,如今并已投入量產。今年二月,Sequans宣布這款專用的窄帶IoT芯片獲Telefinica用于歐洲完成 LTE Cat M1實時數據通話。

      相形之下,Altair才剛與合作伙伴在CAT M1實時網絡場測中完成軟件測試,目前還沒推出芯片。Eshed預計在今年下半年即可量產ALT1250芯片。

      不過,Altair并不擔心在這場競賽中遲到。 Eshed說:“由于運營商預計在今年年中開始在CAT-M1和NB1網絡上經營IoT服務,我們的芯片將在 佳時機出現!”(電子工程)